Niamh Collins es directora del Centro de Innovación AgTechUCD, con sede en la granja de investigación Lyons del University College Dublin (UCD), en Co Kildare. Forma parte de NovaUCD, responsable de las actividades de comercialización y emprendimiento de la universidad. El año pasado, AgTechUCD lanzó un nuevo programa de aceleración para apoyar a las nuevas empresas de tecnología agrícola y alimentaria en su fase inicial.

Antes de incorporarse a AgTechUCD, Collins fue directora de programas y operaciones en la Ryan Academy de la Universidad de la Ciudad de Dublín de 2009 a 2021. Tiene una amplia experiencia en la gestión de aceleradores y ha trabajado con empresas emergentes en fase inicial de muchos sectores.

Una cosa es desarrollar un producto o servicio que, como fundador, crees que es genial, pero a menos que tengas un cliente que pague por él, no tienes realmente un negocio».
– NIAMH COLLINS

¿Cuál es su función en AgTechUCD?

Tras incorporarme a AgTechUCD en febrero de 2021, mi primera tarea fue el diseño y la puesta en marcha del emblemático Programa Agccelerator del centro, que ahora está en su segundo año de contratación . Las solicitudes están abiertas hasta el 26 de septiembre para que las nuevas empresas agroalimentarias y de tecnología en fase inicial con potencial global, tanto de Irlanda como de otros países, se unan a la edición de este año. Programa Agccelerator .

El Centro de Innovación AgTechUCD está actualmente en construcción y se inaugurará en 2023. Cuando esté abierto, AgTechUCD reflejará las actividades de NovaUCD, promoviendo y acelerando la creación de nuevas empresas en los sectores de la agricultura, la tecnología agrícola, la agroalimentación y la veterinaria.

AgTechUCD proporcionará oficinas, laboratorios, espacios de co-working, salas de reuniones y un espacio de exposición para el sector. También apoyamos a las nuevas empresas con pruebas y ensayos de sus productos y servicios en la UCD Lyons Farm, la única granja de investigación universitaria de Irlanda.

En su opinión, ¿qué áreas de la ciencia y la tecnología ofrecen más oportunidades?

Con mi trabajo actual y dado el papel que desempeña Irlanda en el futuro de la alimentación a escala mundial -junto con el papel que desempeñarán las tecnologías agroalimentarias para ayudar a Irlanda, y a otros países, a cumplir con los compromisos en materia de cambio climático-, creo que existe una gran oportunidad para que surjan nuevas tecnologías en los sectores de la agricultura, la tecnología agrícola, la agroalimentación y la veterinaria, que tienen un potencial de impacto mundial.

¿Cuáles son las cualidades de un buen fundador? ¿Los buenos empresarios nacen o se hacen?

Un buen fundador es un apasionado de su producto o servicio; su pasión inspirará a su vez a aquellos a los que intenta convencer para que compren, inviertan o se asocien con él. Y lo que es más importante, un buen fundador debe ser entrenable, tener un buen conocimiento de sí mismo y una fuerte visión, con determinación y resistencia para llevar su idea a la realidad.

Un buen fundador debe tener la capacidad de escuchar a los demás, es decir, a su equipo (si lo tiene), a sus asesores, a sus mentores, a sus inversores y, sobre todo, a sus clientes. Un buen fundador será consciente de que no lo sabe todo. También entiende a la competencia.

No sé si los fundadores nacen. Creo que el espíritu empresarial puede ser hereditario: los conocimientos y la experiencia pueden transmitirse de generación en generación. Pero en mi experiencia dirigiendo programas de aceleración, he visto que los fundadores que llegan a un programa con una gran idea vienen con un gran impulso para aprender las habilidades necesarias para llevar su producto o servicio a la siguiente etapa. Están dispuestos a asumir todos los aprendizajes: cómo hablar con los clientes, cómo validar aún más su producto, cómo hablar con los inversores, buscar socios y también analizar las lagunas de competencias que necesitan cubrir.

La mayoría de estos fundadores han desarrollado su solución a partir de una necesidad personal, o de un vacío en un producto o servicio que han visto en un mercado concreto. Estos fundadores pueden seguir desarrollándose.

¿Qué debe hacer un empresario de éxito cada día?

Recordar a diario por qué hacen lo que hacen. Tener una visión clara y estar centrado.

En las primeras fases de desarrollo, el fundador lo es todo en su empresa: planificación de la estrategia, operaciones, marketing, ventas, captación de inversiones y preparación del té. El fundador tendrá que construir su tribu, una red de seguidores.

Un fundador de éxito nunca pierde de vista al cliente y sus necesidades. Rodéate de una red eficaz que te ayude a encontrar clientes, a hacer presentaciones y a resolver problemas, porque la vida de un fundador o empresario en sus inicios es muy difícil.

¿Cuál es el ingrediente crítico para el éxito de una start-up?

Entender a tu cliente es fundamental. Una cosa es desarrollar un producto o servicio que, como fundador, crees que es genial, pero a menos que tengas un cliente que pague por él, no tienes realmente un negocio.

Un buen estudio de mercado es fundamental. Entender dónde está su cliente, cuáles son sus puntos de dolor, si realmente está resolviendo un problema para ellos, es fundamental para un fundador en las primeras etapas de desarrollo. Una vez que se ha identificado la adecuación del producto al mercado, se puede trabajar en los demás componentes de la empresa.

¿Cómo pueden los fundadores formar un buen equipo?

Es fundamental tener claras las carencias de la empresa, comprender las habilidades necesarias y centrarse en las personas que se necesitan. Contar con una buena red de contactos, el boca a boca y las recomendaciones de tu red es una forma estupenda de conseguir nuevos miembros para el equipo. Pida siempre recomendaciones.

¿Qué consejo tiene para los fundadores que empiezan a buscar inversión?

Sepa por qué está buscando inversión, para qué necesita la inversión, si realmente necesita inversión o un préstamo. Tenga un plan claro sobre cómo va a gastar la inversión.

Y cuando te dirijas a un inversor, ya sea un inversor privado, un inversor ángel o una empresa de capital riesgo, haz siempre la debida diligencia sobre ellos. Asegúrate de que son los adecuados para tu empresa: recuerda que estás regalando capital.

Pida consejo a otras personas que hayan seguido el camino de la inversión o pida consejo a un mentor.

¿Cuáles son los mayores errores que cometen los fundadores?
  • Invertir su propio dinero y tiempo en un producto o servicio sin hablar nunca con un cliente potencial y sin entender la necesidad real del cliente
  • No aceptar los consejos de los que tienen experiencia o entienden el viaje de la puesta en marcha
  • Distraerse por asistir a demasiados eventos, querer ser visto en todos los lugares correctos y perder la concentración
  • No pensar en grande
  • Contratar a las personas equivocadas
  • No rodearse de una buena red de apoyo, para poder recurrir a los consejos y la orientación cuando sea necesario
¿Qué opina de la tutoría y de las cualidades que uno debe buscar en un mentor?

La tutoría es fundamental para apoyarte en tu viaje empresarial y los mentores tienen muchos formatos.

Encuentra a alguien que te escuche y te guíe en lugar de decirte lo que tienes que hacer. Un mentor que te diga «¿has pensado en esto?» Alguien que te ayude a pensar con claridad, pero por ti mismo, para que tú tomes las decisiones.

Un mentor tampoco tiene siempre todas las respuestas, así que un mentor que pueda redirigirte a alguien que pueda ayudarte con un asunto específico es oro. También es importante, como fundador, no abusar del apoyo de un mentor.

De forma separada, pero complementaria al trabajo que realizo en AgTechUCD, dirijo un evento mensual de Mentoring for Scale en el que las empresas tecnológicas que se encuentran en sus primeras etapas tienen la oportunidad de sentarse en una sesión individual con empresarios experimentados y expertos de la industria que han construido y escalado con éxito un negocio, para obtener asesoramiento, orientación y presentaciones. Todos los mentores ofrecen su tiempo gratuitamente para apoyar a estos fundadores: es una iniciativa estupenda que funciona con éxito desde 2015.

¿Cuál es el consejo número uno que tiene para los empresarios?

Encuentra tu tribu, rodéate de fundadores y emprendedores con ideas afines que estén en el mismo camino que tú, o que estén un poco más adelantados, y pídeles consejo y orientación. Asegúrate de tener una red de apoyo a la que recurrir en las primeras etapas de la creación de tu empresa, que puede ser un lugar solitario si eres un emprendedor en solitario.

Unirse a un programa de aceleración bien recomendado en el que conocerás a fundadores con ideas afines y formarás parte de una buena red de colegas en las primeras etapas es de gran ayuda. Un buen programa te ayudará a aprender nuevas habilidades y a comprender las carencias de tu negocio. También te proporcionará una buena tutoría y un buen perfil para tu empresa de nueva creación y te apoyará en tu viaje.

Pero también digo «simplemente hazlo». Y admiro enormemente a todos los fundadores que tienen la ambición y el empuje de llevar sus ideas a la realidad y someterse al arduo viaje de la puesta en marcha y a los altibajos para lograr su ambición.

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