«A partir de nuestro creciente conocimiento de la genética, creo que una cosa está muy clara: tenemos que proteger las especies salvajes, no sólo por su bien, sino también por el nuestro», dijo la profesora Alice Roberts al público de Future Human el mes pasado.

Roberts es antropóloga biológica, autora y locutora. En su intervención en Future Human sobre el futuro del planeta, miró al pasado y habló de los primeros tiempos de la relación de la humanidad con las plantas y los animales.

«La domesticación de plantas y animales allanaría el camino del mundo moderno en muchos sentidos. Permitió el auge de la población humana y el crecimiento de las civilizaciones», dijo Roberts.

Según Roberts, algunos de los primeros indicios de «comunidades agrícolas muy tempranas» se encuentran en Oriente Medio, hace aproximadamente 11.000 años. La idea de la agricultura, junto con las especies domesticadas como el trigo, la cebada, las ovejas y el ganado, se extendió hacia el oeste y acabó llegando a Inglaterra e Irlanda hace unos 6.000 años.

«No creo que aquellos primeros agricultores pudieran imaginar el auge de la agricultura y el auge de la población humana», dijo Roberts.

La agricultura nace de los desafíos

Roberts dijo que es una coincidencia que múltiples sociedades de todo el mundo empezaran a depender más de las hierbas silvestres y a cultivarlas durante el mismo periodo de tiempo.

En Asia hay pruebas de que el cultivo del arroz se produjo hace unos 10.000 años, mientras que el maíz se cultivaba más o menos en la misma época en Sudamérica, explicó. Cree que es «muy probable que el cambio climático» sea lo que une a estas sociedades.

Roberts explicó que, antes de la aparición de estas comunidades agrícolas, la Tierra se enfrentó a un período de mil años de «dramático descenso climático» conocido como el Younger Dryas. Esto habría creado entornos de tundra en regiones como Europa, junto con períodos de sequía y heladas en zonas como Oriente Medio.

«Los recursos alimentarios se habrían visto fuertemente afectados y es posible que este descenso del clima haya empujado a la gente a controlar su suministro de alimentos», dijo Roberts. «Sabemos que ya utilizan más los cereales silvestres. Quizás este es el punto en el que empiezan a depender realmente de lo que antes eran alimentos de reserva».

Roberts dijo que después de este período, los cereales silvestres probablemente habrían proliferado en estas regiones debido a su mayor uso, lo que habría «encerrado» a los humanos en una relación con este suministro de alimentos.

Añadió que esta narración muestra los logros agrícolas de la humanidad como fruto de los desafíos y los accidentes, lo que «quizá no sea la historia heroica de los inicios de la agricultura que hemos escuchado antes».

El futuro de la agricultura

Roberts dijo que es importante tener en cuenta estos hechos del pasado cuando se examinan los retos a los que nos enfrentamos hoy en día y para considerar nuestro futuro manejo de la agricultura.

Por ejemplo, dijo que el nivel de consumo de carne de los países más ricos sería insostenible si se diera en niveles similares en todo el mundo.

Roberts planteó al público otras cuestiones relacionadas con la agricultura, como el uso de la modificación genética en los cultivos, que según algunos ayudaría a reducir la cantidad de productos químicos sintéticos que rociamos en la tierra.

Hacia el final de su intervención, Roberts dijo que está claro que el éxito de las especies de plantas domesticadas, como el trigo y la cebada, depende de la humanidad, pero esto también es cierto para las plantas y animales silvestres no domesticados.

Sobre la importancia de proteger las especies silvestres, Roberts se refirió a una placa en un parque de Bristol que dice: «Ustedes nos necesitan más que nosotros a ustedes». También dijo que existe un «imperativo moral más profundo» para reducir nuestro impacto sobre todas las especies, «no sólo las que nos resultan útiles».

«No podemos seguir con la idea de que podemos separarnos del resto de la naturaleza. Tenemos que aprender a convivir con ella», dijo Roberts. «Parece que el reto del siglo es aprender a aceptar esas interrelaciones. No luchar con la naturaleza, sino prosperar con ella».

10 cosas que necesitas saber directamente en tu bandeja de entrada cada día de la semana. Inscríbase en el Resumen diario El resumen de Silicon Republic de las noticias esenciales de ciencia y tecnología.