Los científicos han descubierto una bacteria gigante de aproximadamente 1 cm de longitud, la primera visible a simple vista, que desafía los límites teóricos del crecimiento bacteriano.

La bacteria, denominada Thiomargarita magnifica es unas 50 veces mayor que cualquier otra bacteria gigante conocida y también es sorprendentemente compleja.

«Es 5.000 veces más grande que la mayoría de las bacterias», dijo Jean-Marie Volland, autor principal del documento de investigación . «Para ponerlo en contexto, sería como si un humano se encontrara con otro humano tan alto como el Monte Everest».

Los finos filamentos blancos de la bacteria, del tamaño de una pestaña humana, fueron descubiertos en hojas de mangle en descomposición en las aguas de un pantano tropical poco profundo en Guadalupe.

Los encontró por primera vez Olivier Gros, un profesor de biología marina que buscaba simbiontes oxidantes del azufre en la zona.

«Cuando los vi, pensé: ‘Qué raro'», dijo Gros. «Al principio pensé que era algo curioso, unos filamentos blancos que debían estar unidos a algo en el sedimento, como una hoja».

Tras examinar la bacteria, los investigadores creen que una compleja membrana es la forma en que el organismo logró crecer tanto.

La mayoría de las bacterias tienen su ADN flotando libremente dentro de la célula. Sin embargo, el ADN de Thiomargarita magnifica está compartimentado dentro de estructuras ligadas a la membrana, lo que constituye una innovación característica de las células más complejas.

Según el estudio, estos compartimentos unidos a la membrana son metabólicamente activos, y la actividad se produce en toda la longitud de la célula de la bacteria.

La microbióloga Petra Anne Levin, que no participó en el trabajo, dijo que el descubrimiento ayuda a resolver el rompecabezas «de los factores que limitan el tamaño de las células».

Levin dijo que no está claro por qué estos organismos tienen que ser tan grandes en primer lugar, pero añadió que es poco probable que Thiomargarita magnifica representa el límite superior de las bacterias. Esta opinión es compartida por los autores del estudio, que afirman que las bacterias grandes y más complejas «pueden estar escondidas a plena vista».

«Las bacterias son infinitamente adaptables y siempre sorprendentes, y nunca deben ser subestimadas», dijo Levin.

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