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Cuatro nuevos casos de viruela del mono han se ha informado en el Reino Unido, lo que eleva a siete el número de casos confirmados. La Agencia de Seguridad Sanitaria del Reino Unido (UKHSA) está buscando urgentemente el origen del brote.

El primer caso del brote actual se confirmó el 6 de mayo. Pero no es la primera vez que se registra viruela del mono en el Reino Unido. Tres casos también se informó en 2021 y una en 2018. Sin embargo, estas infecciones rara vez se observan en el Reino Unido y están vinculadas en su inmensa mayoría a los viajes internacionales desde zonas endémicas, incluidas partes de África occidental y central.

El 18 de mayo, cinco casos de viruela del mono fueron reportado en Portugal con la investigación de otros 20 casos sospechosos. El mismo día, las autoridades sanitarias españolas informó de ocho casos sospechosos .

Se trata del mayor brote de viruela del mono jamás visto en Europa. No se sabe si los casos están relacionados.

¿Qué es la viruela del mono?

La viruela del mono pertenece a la misma familia de virus que la viruela, pero es menos transmisible. Las personas que la contraen suelen presentar fiebre y una erupción y ampollas características. La enfermedad suele ser autolimitada y los síntomas desaparecen al cabo de unas semanas. Sin embargo, la viruela del mono puede causar una enfermedad grave, y los brotes suelen presentar una tasa de letalidad (la proporción de personas con la enfermedad que mueren a causa de ella) de entre el 1% y el 15%. La enfermedad grave y la muerte son más probables entre los niños.

La viruela del mono, como su nombre indica, se detectó por primera vez en monos de laboratorio a finales de la década de 1950. Sin embargo, los científicos no están seguros de que los monos sean los principales reservorios animales (portadores del virus), por lo que el nombre puede ser un poco equivocado. Lo último que se piensa es que el principal reservorio son probablemente animales más pequeños, como los roedores.

A diferencia del Covid-19, la viruela del mono no se transmite fácilmente de persona a persona. Normalmente requiere la interacción con animales portadores del virus, estar en contacto muy estrecho con personas infectadas o tener contacto con «fómites» (objetos contaminados como ropa, toallas o muebles).

Además, a diferencia del Covid-19, la viruela del mono no es conocida por se extienden asintomáticamente .

Sin embargo, las pruebas sobre la viruela del mono son escasas, y los brotes actuales aportarán nuevos conocimientos sobre su impacto y transmisión.

¿Se transmite por vía sexual?

La UKHSAafirma que algunos casos del brote de mayo de 2022 no pueden explicarse por los viajes internacionales recientes, lo que sugiere que probablemente ha habido alguna transmisión comunitaria. Cuatro de los siete casos se dan en personas que se identifican como homosexuales, bisexuales u otros hombres que tienen sexo con hombres. A Epidemiólogo de la UKHSA twitteó que esto es «altamente sugestivo de propagación en redes sexuales». Los casos en España también pueden caer en una consideración similar.

Esta transmisión puede ser un poco inusual en comparación con brotes anteriores. Aunque hay muchas cosas que no sabemos sobre la viruela del mono, sí sabemos que el virus puede transmitirse a través del contacto cercano, por ejemplo, el contacto prolongado piel con piel.

No hay pruebas de que se trate de una infección de transmisión sexual a la manera del VIH o la clamidia. Es más, en el brote del Reino Unido, el contacto estrecho durante la actividad sexual o íntima puede haber sido un factor clave durante la transmisión.

Esta puede ser la primera vez que se documenta la transmisión de la viruela del mono por contacto sexual o actividad íntima. Pero las implicaciones no son tan significativas, ya que sabemos que se requiere un contacto estrecho para la transmisión.

La dinámica social en torno a la transmisión de enfermedades infecciosas significa que este hallazgo puede ser muy útil para los equipos de salud pública que participan en el rastreo de contactos.

Riesgo muy bajo para el público en general

Los riesgos de la viruela del mono para el público británico en general son extremadamente bajos, y el NHS cuenta con unidades especializadas en el tratamiento de este tipo de infecciones tropicales. Y, afortunadamente, hay formas de combatir el virus.

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de Estados Unidos destaca cómo la vacuna contra la viruela, el cidofovir (un fármaco antiviral) y la inmunoglobulina vaccinia pueden utilizarse para controlar un brote de viruela del mono.

Sin embargo, más allá de la vacuna contra la viruela, no existe una vacuna específica que proteja contra la viruela del mono. Algunos expertos han sugerido que la interrupción de la vacunación generalizada contra la viruela podría haber disminuido la inmunidad de la población contra la viruela del mono, haciendo así más probables los casos y brotes.

A Reunión de 2019 en Chatham House, en Londres, sugirió que una consecuencia no deseada de la erradicación de la viruela podría ser que «la viruela del mono humana emergente o reemergente podría ocupar el nicho epidemiológico dejado por la viruela».

Sin embargo, estos casos importados de viruela del mono y otras infecciones tropicales (como el ébola, la malaria y la fiebre de Lassa) indican una mayor carga de enfermedad en otras partes del mundo, normalmente en países de bajos ingresos con acceso limitado a la atención sanitaria.

Es posible que, en un entorno post-pandémico, debamos prestar más atención a la comprensión de las implicaciones locales y globales del Lassa, la viruela del mono, el ébola y otros patógenos raros pero graves.

La conversación

Por Dr. Michael Head

Dr Michael Head is a senior research fellow in global health based in the Clinical Informatics Research Unit at the Universidad de Southampton . Tiene experiencia en investigación en salud pública y epidemiología de enfermedades infecciosas, con vínculos de investigación en Ghana, Togo, Etiopía y Brasil. Su investigación ha recibido el apoyo de la Fundación Bill y Melinda Gates y del Departamento de Desarrollo Internacional del Reino Unido.

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