Tras estudiar ingeniería mecánica en el Trinity College de Dublín, Gillian Gunning realizó un doctorado en la universidad. Se centró en las propiedades mecánicas de la válvula mitral del corazón, con vistas a informar sobre la sustitución de la válvula y sus cuerdas tendinosas -bandas de tejido fibroso en forma de hilo que anclan la válvula- en particular.

After her PhD, she looked for a position in industry where she could use her research experience. She began working as a clinical R&D engineer with Cerenovus in Galway, where it has a base creciente . Como parte de Johnson & Johnson, la empresa desarrolla dispositivos médicos para tratar a los pacientes que han sufrido un ictus.

De su función inicial, Gunning pasó a un puesto de ingeniería superior de I+D en el desarrollo de productos, y luego a su trabajo actual como directora de proyectos.

Como investigador en la industria, me enfrento a retos diferentes a los que había visto anteriormente en mi época universitaria».
– GILLIAN GUNNING

¿Puede hablarnos de la investigación en la que está trabajando actualmente?

Como parte del equipo de desarrollo de productos de I+D en Cerenovus, trabajo para ofrecer nuevos productos para el tratamiento del ictus isquémico. Cuando me incorporé a la empresa, teníamos un único producto -el recuperador de stents Embotrap- que era el objetivo principal de todo el equipo.

Desde entonces, la empresa ha crecido considerablemente y ahora contamos con una cartera mucho más amplia de dispositivos para el tratamiento del ictus isquémico. Como parte de la unidad de dispositivos médicos de Johnson & Johnson, Cerenovus Galway es un centro de investigación líder en el mundo sobre el ictus isquémico y está a la vanguardia del desarrollo de una cartera de dispositivos innovadores.

En su opinión, ¿por qué es importante su investigación?

Un ictus isquémico es un acontecimiento debilitante, si no mortal, que requiere un tratamiento rápido y eficaz. En Cerenovus, estamos cambiando la trayectoria del ictus. El ictus es una de las enfermedades más devastadoras, que roba a las personas su independencia y su calidad de vida. Una de cada seis personas en el mundo sufrirá un ictus a lo largo de su vida.

Comprender la mecánica de las causas del ictus, así como los retos a los que se enfrentan los médicos durante el tratamiento, proporciona una información inestimable para el diseño de dispositivos eficaces para el tratamiento.

Esperamos, a través de la investigación y el desarrollo llevados a cabo en Cerenovus, proporcionar herramientas valiosas para que los médicos traten a los pacientes con ictus de forma rápida y eficaz y les den la mejor oportunidad posible de recuperarse por completo.

¿Qué aplicaciones comerciales prevé para su investigación?

La investigación llevada a cabo en Cerenovus alimenta directamente el desarrollo del producto y, como tal, proporciona una sólida base científica para los dispositivos que desarrollamos para satisfacer una necesidad no cubierta.

La investigación es la base sobre la que desarrollamos nuevos dispositivos. Es una forma de obtener nuevos conocimientos sobre las enfermedades subyacentes que conducen a un ictus. Inspira nuestras ideas, guía nuestra toma de decisiones e informa sobre cómo formamos a los médicos en el uso de nuestros dispositivos. Es fundamental para todo lo que hacemos.

¿Qué le inspiró a convertirse en investigador?

Siempre me ha interesado la resolución de problemas y el funcionamiento de las cosas. Y siempre me ha gustado ensuciarme las manos.

Cuando estudiaba ingeniería mecánica en la universidad, hicimos un módulo de bioingeniería. Nunca había oído hablar mucho del tema. Recuerdo que aprendí sobre las endoprótesis y las prótesis articulares, y me pareció increíble lo que se podía hacer para reparar y sustituir partes del cuerpo humano que habían dejado de funcionar correctamente.

Empecé mi proyecto como estudiante diseñando una solución para las oclusiones totales crónicas [una obstrucción de una o más arterias coronarias]. Me encantaba meterme en el laboratorio y probar cosas, montar prototipos y probarlos. También me encantaba la unión de la medicina y la ingeniería mecánica que se producía en la investigación de dispositivos médicos, y descubrí que me apasionaban ambas cosas. Esto me motivó mucho cuando me convertí en asistente de investigación y luego en estudiante de doctorado.

¿Cuáles son algunos de los mayores retos a los que se enfrenta como investigador en su campo?

Como investigador en la industria, me enfrento a retos diferentes a los que había visto anteriormente en mi época universitaria. Es un panorama competitivo en el que es importante aportar soluciones creativas e innovadoras lo antes posible.

La trombectomía [la extracción de un coágulo de sangre] para el tratamiento del ictus isquémico es todavía un campo relativamente nuevo en la medicina, y el panorama está evolucionando muy rápidamente. Es importante mantenerse al día de los nuevos datos y de los cambios de tendencia en el tratamiento.

¿Hay alguna idea errónea sobre su área de investigación?

Creo que la ingeniería biomédica sigue siendo una disciplina relativamente nueva, y quizá no sea tan conocida o comprendida por un público más amplio. Mi área específica -dispositivos cardiovasculares y para accidentes cerebrovasculares- requiere un profundo conocimiento del estado médico, así como una sólida formación en ingeniería para diseñar y desarrollar soluciones.

Lo que hace fuerte a nuestro grupo de investigación en Cerenovus es la diversa formación de los ingenieros e investigadores que contribuyen al desarrollo de los dispositivos: desde ingenieros químicos hasta médicos, pasando por ingenieros mecánicos y aeronáuticos.

¿Cuáles son algunas de las áreas de investigación que le gustaría que se abordaran en los próximos años?

Como mi principal área de interés es el ictus, me gustaría que se siguiera investigando sobre su prevención. La industria y las organizaciones médicas han hecho grandes progresos en los últimos años en los sistemas y herramientas para el tratamiento del ictus isquémico, y los resultados para los pacientes con ictus están mejorando drásticamente como resultado.

Sin embargo, sigue siendo un procedimiento de emergencia, y los resultados para el paciente están relacionados con la rapidez con la que se puede identificar el ictus y administrar el tratamiento. Un conocimiento profundo de las causas subyacentes del ictus y de cómo pueden identificarse precozmente es crucial para el tratamiento de los pacientes susceptibles.

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