El profesor Jean-Christophe (‘JC’) Desplat es director del Irish Centre for High-End Computing (ICHEC). Experto en tecnología con más de 25 años de experiencia en computación de alto rendimiento (HPC), su interés radica en el uso innovador de estas tecnologías en dominios emergentes.

En 2017, Desplat compartió sus ideas con SiliconRepublic.com sobre cómo se puede alimentar la cultura empresarial y por qué Arsène Wenger puede considerarse un héroe empresarial. Aquí habla del impacto que la pandemia de Covid-19 tuvo en el ICHEC y de las actuales áreas de investigación en las que se centra el centro.

Es importante que el arraigado enfoque de la tecnología en silos que ha prevalecido durante las últimas décadas no eche por tierra las oportunidades de Irlanda».
– PROF JC DESPLAT

Describa algunos de los problemas a los que se ha enfrentado en su función durante la pandemia de Covid-19.

El ICHEC es el centro nacional irlandés de computación de alto rendimiento, con sede en NUI Galway, pero es una organización centrada en la tecnología y con una plantilla muy multinacional. Mi primer reto fue el mismo que el de todos los empresarios que tienen que gestionar personal de entornos nacionales con restricciones.

Actualmente, el reto no es sólo encontrar personal especializado debidamente cualificado que esté dispuesto a trasladarse a Irlanda, sino también retenerlo en el difícil entorno que todos conocemos (coste de la vida, crisis de la vivienda, escasez crónica de personal cualificado, etc.).

Además, también competimos con el sector privado por los mismos talentos: mientras ellos ofrecen salarios más altos y otras ventajas, nosotros ofrecemos trayectorias profesionales interesantes con altos niveles de satisfacción laboral.

A nivel operativo, la prestación de servicios no se vio afectada de forma significativa por las restricciones de Covid-19, ya que nuestros procesos están distribuidos por diseño. Los usuarios y las partes interesadas informaron de que la calidad del servicio no se había deteriorado y expresaron su gratitud por ello.

¿Cómo ha evolucionado la HPC en los últimos años?

Covid-19 ha coincidido con un floreciente aumento de la demanda de servicios de HPC. La HPC se ha convertido en una parte fundamental de la investigación y el avance científico en todas las disciplinas y, en particular, en la informática climática, los gemelos digitales de los sistemas terrestres, la asistencia sanitaria y la medicina, y las ciencias de los materiales.

También se está produciendo una importante disrupción tecnológica mientras hablamos, con varias tecnologías digitales que se unen en un «continuo digital». La innovación más importante de esta década se producirá dentro de este continuo, y es importante que el arraigado enfoque de la tecnología en silos que ha prevalecido durante las últimas décadas no eche por tierra las oportunidades para Irlanda.

¿Qué campos de investigación se benefician más de la modelización HPC?

La HPC es multidisciplinar y abarca todos los campos y áreas de investigación. Entre sus ventajas tradicionales se encuentran la reducción del tiempo de resolución (casi en tiempo real en casos extremos), las aplicaciones de alto rendimiento (como la quimioinformática para el cribado de moléculas candidatas para el diseño de fármacos) y los modelos a gran escala o de alta exigencia computacional (como el diseño de materiales o los modelos climáticos).

Sin embargo, para que Irlanda pueda mantener su ambición, serán necesarias importantes inversiones para la transición al tipo de nuevas plataformas centradas en los datos presentadas anteriormente. Mientras que las plataformas HPC tradicionales como Kay han servido bien a los investigadores con grandes problemas computacionales, ya no ofrece las características y la flexibilidad necesarias para los flujos de trabajo y las aplicaciones avanzadas centradas en los datos.

En Irlanda, esta situación ha provocado que importantes cohortes de investigadores se queden sin las herramientas y plataformas necesarias para progresar en una investigación competitiva a nivel internacional. Las comunidades emergentes, como las que aprovechan la inteligencia artificial, la medicina de precisión y muchas otras, así como las que requieren acceso a grandes colecciones de datos, se han visto especialmente penalizadas por las limitaciones de la infraestructura actual.

¿Qué tipo de trabajo ha realizado el ICHEC en materia de clima?

La investigación sobre modelización del clima en el ICHEC implica la colaboración con socios nacionales como la EPA, Met Eireann, Marine Institute, SEAI, OPW y GSI para simular el cambio climático a escala global y nacional, así como para reconstruir el clima histórico de Irlanda.

El primer componente importante de la investigación sobre el clima en el ICHEC consiste en simulación del cambio climático a escala mundial utilizando el modelo del sistema terrestre EC-Earth. En el sistema de supercomputación ICHEC se ha realizado un gran conjunto de simulaciones EC-Earth.

Estas simulaciones constituyen la contribución de Irlanda al Proyecto de Intercomparación de Modelos Acoplados (CMIP) y sus resultados sirvieron de base para el informe del Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático de las Naciones Unidas que se publicó en agosto de 2021.

Un segundo componente de la investigación del ICHEC sobre la modelización del clima consiste en simular el clima futuro a escala nacional (y europea) con gran detalle. Esta investigación implica la reducción de escala de los datos del CMIP para proporcionar proyecciones climáticas regionales de alta resolución para Irlanda utilizando tanto modelos climáticos regionales estándar de sólo atmósfera como modelos climáticos regionales acoplados de atmósfera-océano-onda.

El equipo climático del ICHEC también trabaja en la mejora del registro de datos climáticos observacionales de Irlanda mediante la simulación del clima histórico con gran detalle. Los conjuntos de datos resultantes pueden utilizarse en una amplia gama de aplicaciones, como la agricultura, la salud pública, la energía, los seguros, la planificación socioeconómica y los estudios fundamentales sobre las tendencias y la variabilidad del cambio climático.

¿Puede hablarnos de la plataforma en la que trabaja el ICHEC para facilitar a los investigadores el acceso a los datos sanitarios?

El ICHEC recibió financiación de la Junta de Investigación Sanitaria para desarrollar una infraestructura prototipo para apoyar el acceso seguro y la vinculación de los datos sanitarios y afines para la investigación. Esta infraestructura separa los datos personales de los datos médicos.

A continuación, puede vincular a los individuos basándose en su información de identificación en esos conjuntos de datos y sustituir esta información por un identificador sin sentido para proteger la identidad de los individuos. También se ha desarrollado un entorno seguro y cerrado para que los investigadores autorizados puedan acceder a estos datos seudonimizados y analizarlos de forma segura.

Facilitar el acceso seguro de los investigadores a los datos sanitarios y afines tendrá inmensos beneficios para la salud pública. Por ello, el ICHEC también está trabajando con las partes interesadas en los requisitos legislativos y de gobernanza para el despliegue de una infraestructura nacional una vez completada esta prueba de concepto.

¿Cuáles son los objetivos del ICHEC para su Iniciativa de Programación Cuántica (QPI)?

Nuestro iniciativa cuántica avanza según lo previsto y somos optimistas en cuanto a que en el año en curso haremos nuevos anuncios en el marco del QPI.

Actualmente nos centramos en dos frentes. En primer lugar, en el desarrollo y la impartición de programas de perfeccionamiento, en estrecha colaboración con Skillnet Ireland y las instituciones de enseñanza superior, para anticipar y abordar el rápido crecimiento de la demanda de conocimientos de programación cuántica en la industria.

Second, with the development of novel algorithms for hybrid computing. This new model represents the leading edge of quantum programming and as such is an area of strategic importance.

Como se ilustra en un Reglamento del Consejo Europeo y en el EuroQCS libro blanco conjunto La HPC y la computación cuántica deben considerarse tecnologías estrechamente relacionadas y la capacidad de combinar su fuerza dentro de una única plataforma representa un ámbito en el que Europa puede reclamar legítimamente el liderazgo mundial.

Por último, nos comprometemos a desarrollar más programas de asociación con la industria, como el exitoso Eliminación de sustancias químicas PFAS en Quantum recientemente con Accenture Labs.

¿Qué sectores de las PYME están mostrando una mayor demanda de técnicas avanzadas de modelización?

Lo interesante de los sectores de las PYMES es la diversidad de ámbitos que ahora se están dando cuenta del potencial de la HPC cuando se combina con las enormes cantidades de datos a las que toda organización tiene acceso.

Sectores tradicionales como la sanidad, las finanzas y la gran industria manufacturera siguen teniendo una gran demanda de HPC, pero sectores no tradicionales como la construcción, los servicios y la fabricación ligera se han dado cuenta del potencial de la HPC.

El ICHEC ofrece programas accesibles como el EuroCC SME Accelerator y la demanda está creciendo: actualmente tenemos una lista de espera de empresas que quieren acceder a la experiencia en HPC. Esto demuestra la realidad de que la HPC se está convirtiendo en algo habitual y que muchas empresas acceden a ella mediante proveedores de servicios basados en la web.

Sin embargo, el mantenimiento de las habilidades en los dominios de rápido movimiento, el acceso y la recuperación de los datos de la nube crea problemas aguas abajo de los que las empresas comerciales deben ser cautelosas.

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