La Agencia Espacial Europea (ESA) está buscando al público para que juegue a un juego cósmico de «detectar la diferencia» para ayudar a estudiar los cambios en la superficie de un cometa que se acercó al sol hace unos siete años.

Junto con el sitio web de ciencia ciudadana Zooniverse, la ESA ha lanzadoRosetta Zoo. Se trata de un juego en el que el público puede ayudar a los científicos en su intento de comprender mejor el cometa 67P, que fue estudiado por el Misión Rosetta entre 2014 y 2016.

Los jugadores del juego pueden examinar las imágenes del cometa, tomadas por la potente cámara OSIRIS de Rosetta, y detectar las diferencias en su superficie antes y después del perihelio -cuando 67P estaba más cerca del sol a una distancia de 186 millones de kilómetros-.

Necesitamos más ojos».

Bruno Merín, director del Centro de Datos Científicos de la ESA en España, dijo que el archivo de Rosetta, de libre acceso, contiene una gran cantidad de datos que «sólo se han explorado parcialmente» hasta ahora.

Tras la misión Rosetta, dijo que los astrofotógrafos y los entusiastas del espacio han identificado espontáneamente cambios y signos de actividad en las imágenes.

«Sin embargo, salvo en unos pocos casos, no ha sido posible relacionar ninguno de estos sucesos con los cambios en la superficie, sobre todo debido a la falta de ojos humanos que criben todo el conjunto de datos. Definitivamente, necesitamos más ojos».

Dos imágenes paralelas de la superficie de un cometa que muestran el movimiento de una roca entre mayo de 2015 y febrero de 2016.

Movimiento de un peñasco de 30 metros de ancho en una distancia de unos 140 metros. Imagen: ESA/Zooniverse

Alojado en el sitio web Zooniverse para la ciencia ciudadana, Rosetta Zoo invita a los voluntarios a ver imágenes de aproximadamente la misma región una al lado de la otra e identificar una variedad de cambios, desde el transporte de polvo a gran escala hasta trozos de cometa que se movieron o incluso desaparecieron.

Una vez que un número suficiente de personas haya jugado al juego, los científicos de la ESA podrán elaborar mapas de cambios y zonas activas en la superficie del cometa, con etiquetas para cada tipo de cambio.

Rebobinar la película» de la evolución de los cometas

La ESA señaló que el estudio ayudará a los científicos a desarrollar «nuevos modelos para relacionar la física de la actividad del cometa con los cambios observados», como el levantamiento de rocas o el colapso de acantilados.

Pero los beneficios potenciales no acaban ahí. «Esperamos que al abrir estos datos al público, mejoremos la apertura de nuestro trabajo, aumentemos la participación de los ciudadanos en la investigación científica y construyamos conexiones más fuertes entre la ciencia y la sociedad», dijo la ESA.

El científico planetario Jean-Baptiste Vincent, del Instituto de Investigación Planetaria DLR de Berlín (Alemania), añadió que, aunque nadie sabe cómo es un cometa primitivo, los voluntarios pueden desempeñar ahora un papel crucial para ayudar a los científicos a entender cómo evolucionan.

«Podremos rebobinar la película de la evolución cometaria hasta el origen del sistema solar», dijo.

La ESA ha tomado muchas medidas para involucrar al público en sus estudios del cosmos.

En marzo, lanzó una aplicación para Android, CAMALIOT que, cuando se enciende y se coloca junto a una ventana durante la noche, puede registrar pequeñas variaciones en las señales de los satélites y recopilar datos sobre los patrones de la meteorología espacial, lo que convierte al teléfono inteligente medio en un instrumento para la ciencia de colaboración abierta.

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