Un equipo de investigadores que busca solucionar el problema del desperdicio de alimentos con una innovación en los envases ha sido coronado como ganador del Science Foundation Ireland (SFI) Food Challenge.

El equipo de Leaf No Waste ha recibido 2 millones de euros de financiación para seguir desarrollando la idea.

El desafío alimentario de SFI es uno de los varios que se enmarcan en el programa del Premio al Innovador del Futuro, que la agencia lanzó en 2018 para animar a los investigadores a abordar los problemas de la sociedad a través de la financiación basada en retos.

El año pasado, Leaf No Waste fue uno de los cinco equipos preseleccionados para la financiación del reto centrado en los alimentos.

Leaf No Waste se centró en evitar el desperdicio de alimentos optimizando el envasado y prolongando la vida útil de los productos frescos. El equipo observó que el deterioro prematuro de los alimentos y el desperdicio de los mismos era un efecto secundario del aumento de la demanda de los consumidores de alimentos en envases compostables y sostenibles.

El equipo trabajó para paliar el deterioro de los alimentos causado por los envases combinando un bioestimulante vegetal a base de silicio y envases de plástico compostables.

El equipo ya ha realizado una serie de pruebas de campo preliminares que sugieren que el desperdicio de alimentos podría reducirse hasta en un 50 por ciento para ciertos productos con su enfoque. Ahora se centrará en los envases que utilizan el enriquecimiento a base de silicio para una serie de cultivos irlandeses, en combinación con la selección y el diseño de envases de plástico compostables.

«Este premio supone una gran oportunidad para que Leaf No Waste encuentre vías para reducir la pérdida de alimentos e identifique el mejor uso de los envases de plástico alternativos que beneficiarán tanto a los productores como a los minoristas y a los consumidores», dijo Lorraine Foley, de la Universidad Técnica de Dublín, investigadora principal de Leaf No Waste.

«También permitirá a los productores de alimentos abandonar los envases de plástico de un solo uso en favor de métodos más sostenibles, posicionando de forma única al sector agrícola irlandés como líder mundial en la producción sostenible de alimentos».

Foley dirige el equipo de Leaf No Waste. Sus otros miembros principales son el profesor Jesús Frías Celayeta, de la Universidad Técnica de Dublín; el Dr. Lael Walsh y la Dra. Shivani Pathania, de Teagasc; y Stephen McCormack, de McCormack Family Farms.

La Dra. Ruth Freeman, directora de ciencia para la sociedad del SFI, elogió el enfoque del equipo Leaf No Waste.

«Se calcula que un tercio de todos los alimentos producidos en el mundo para el consumo humano se pierde o se desperdicia, lo que representa una ineficiencia sistemática masiva. Esta ineficiencia contribuye a muchos problemas nacionales y mundiales importantes», dijo.

«Este proyecto, por lo tanto, tiene el potencial de tener un impacto en el tratamiento de problemas como la degradación de la tierra, la inseguridad alimentaria y la malnutrición».

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