El mes pasado, el Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático de la ONU declaró es necesario reducir de forma «rápida, profunda e inmediata» las emisiones de dióxido de carbono para evitar los peores efectos de la crisis climática.

Tal y como están las cosas, si se aplicaran plenamente todas las políticas gubernamentales de reducción de emisiones de carbono puestas en marcha hasta finales de 2020, el mundo seguiría calentándose 3,2 grados centígrados, lo que está muy por encima de nuestro objetivo de 1,5 grados.

Nunca ha sido tan importante para las empresas desempeñar su papel en la reducción de las emisiones de carbono y ayudar a mantener el aumento de la temperatura global. La buena noticia es que la unión entre la sostenibilidad medioambiental y el sentido común económico es cada vez más fuerte.

Pero, como toda relación, tiene sus problemas. Equilibrar las prioridades tradicionales, como los ingresos, la reducción de costes y la rentabilidad, con prácticas verdaderamente sostenibles no está exento de dificultades.

La importancia de las emisiones de alcance 3

Cuando se trata de encontrar formas de hacer que las operaciones sean más sostenibles, a primera vista parece que lo mejor es buscar la reducción de las emisiones que están bajo el control directo de una empresa, como la reducción del uso de la electricidad en el sitio o hacer que el equipo sea más eficiente.

Sin embargo, pensar en las emisiones que una empresa puede estar generando fuera de sus cuatro paredes es crucial a la hora de calcular cuánto ha avanzado una empresa en cuanto a la reducción de su impacto en el medio ambiente.

Un ejemplo muy destacado, pero en absoluto inusual, es el de Google, que es neutral en cuanto a emisiones de carbono desde 2007. Sin embargo, su cálculo no incluye las emisiones indirectas – o Emisiones de alcance 3 – que puede ascender a unos 60pc de sus emisiones totales .

De hecho, más del 90 por ciento de las emisiones pueden producirse fuera de las operaciones directas de una empresa. Por eso es muy importante tenerlas en cuenta. Pero aunque la mayoría de las empresas ya habrán introducido objetivos loables para ser neutras en carbono o, al menos, para reducir las emisiones, sus cadenas de suministro son tan complejas que sus mejores esfuerzos pueden quedarse cortos.

No cabe duda de que las emisiones de alcance 3 son difíciles de calcular, pero, al pasarlas por alto, las empresas podrían estar exagerando inadvertidamente sus esfuerzos ecológicos.

Compensación de carbono: Una solución imperfecta

La compensación de emisiones de carbono, que permite a las organizaciones contrarrestar su impacto en el medio ambiente, es una opción especialmente popular para las empresas que desean mostrar sus credenciales ecológicas.

2021 fue otro año récord para los acuerdos de compra de energía (PPA) -contratos a largo plazo para comprar energía de fuentes renovables, que las empresas ponen en marcha para compensar las emisiones de carbono- con la cantidad acordada superando el récord anterior de 2020 en un 24%. .

La compensación de carbono es sin duda mejor que no tomar ninguna medida para mitigar los efectos del uso de la energía en la crisis climática y las compensaciones tienen su lugar en las iniciativas de sostenibilidad global.

The issue is that common carbon offsetting projects, such as planting trees to promote carbon capture or restoring ecosystems, allow companies to claim they are carbon-free even when their operations are still running on fossil fuels and releasing harmful emissions into the atmosphere.

Además, las compensaciones no siempre anulan las emisiones a las que están específicamente vinculadas. Los árboles, por ejemplo, tardan muchos años en crecer, y a veces tardan décadas en capturar la fracción de carbono prometida por un sistema de compensación. Sin embargo, mientras tanto, las empresas siguen alimentando sus operaciones como antes, sin que haya un cambio real en sus emisiones de carbono.

También hay un problema de impermanencia en muchos de estos planes, especialmente en las soluciones basadas en la naturaleza. Siguiendo con el ejemplo de los árboles, no todos sobrevivirán y, una vez quemados, talados o incluso muertos de viejos, volverán a liberar carbono a la atmósfera.

Los sistemas de compensación no siempre tienen en cuenta estos factores.

Cómo evitar el lavado verde

Las organizaciones que utilizan sistemas de compensación o que se limitan a informar sobre sus emisiones directas pueden no ser tan ecológicas como parecen a primera vista.

Por ejemplo, un 2022 Estudio del NewClimate Institute y Carbon Market Watch ha estudiado 25 de las mayores empresas del mundo, todas ellas con algún tipo de compromiso de neutralidad de carbono del 100%.

Lejos de ser neutrales en cuanto a las emisiones de carbono, el informe reveló que, por término medio, estas empresas sólo habían logrado una reducción del 40 por ciento. En algunos casos, las reducciones reales eran de hasta el 15%, lo que significa que la gran mayoría de las emisiones nocivas de algunas empresas seguían liberándose en el medio ambiente.

El lavado verde -ya sea deliberado o involuntario- dificulta que los consumidores y las empresas tomen decisiones de compra con conocimiento de causa, ya que es difícil distinguir entre las soluciones verdaderamente respetuosas con el medio ambiente y los eslóganes de marketing.

Las empresas que son culpables de lavado verde arriesgan tanto su reputación como el medio ambiente. Mientras tanto, las que tienen prácticas verdaderamente sostenibles tienen dificultades para diferenciarse.

A su favor, muchas organizaciones están buscando soluciones alternativas y más eficaces para mitigar su impacto en el medio ambiente. Si nos fijamos de nuevo en Google, ha dicho que está pasando a Energía libre de carbono las 24 horas del día mediante métodos ajenos a los PPA lo cual es un paso en la dirección correcta.

Mientras que algunos PPA y otros proyectos de compensación son opacos y no ofrecen una perspectiva clara de la procedencia de la energía y de su grado de ecología, hacer coincidir el consumo de electricidad con la generación de energía libre de carbono a partir de recursos de las mismas redes locales y regionales a cada hora del día puede dar lugar a un sistema eléctrico totalmente descarbonizado.

Este método de descarbonización reconoce que, con la energía renovable, importa dónde y cuándo una empresa consume esa energía. Dicho esto, sigue siendo muy difícil obtener un 100% de energía renovable las 24 horas del día. Por lo tanto, el camino hacia un verdadero cero neto depende de la ubicación de las operaciones de alto consumo energético en algún lugar donde puedan ser alimentadas de forma fiable con 100 por ciento de energía renovable.

Esto es especialmente cierto para las organizaciones que necesitan consumir energía todo el día, todos los días, como el sector de los centros de datos y los proveedores de servicios en la nube, que desempeñan un papel cada vez más importante en la cadena de suministro de la mayoría de las organizaciones y deben incluirse en los cálculos y los informes de las emisiones de alcance 3.

Si las empresas siguen midiendo sólo una pequeña proporción de sus emisiones o confían en sistemas imperfectos de compensación de carbono y PPAs para llamarse a sí mismas neutrales en carbono, lo único que está garantizado que se reduzca al tratar de disminuir nuestro impacto negativo en el medio ambiente son las esquinas.

Por Dominic Ward

Dominic Ward es el director general de Verne Global, un operador de centros de datos con sede en el Reino Unido y un campus de centros de datos en Islandia.

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