Se han encontrado fósiles de algunos de los mayores reptiles marinos que nadaban en los antiguos océanos de la Tierra a unos 2.800 metros de altura, en tres montañas de los Alpes suizos.

Según la estudiar Los fósiles proceden de tres animales diferentes, llamados ictiosaurios, que vivieron hace unos 205 millones de años. La primera de estas criaturas existió hace unos 250 m de años, durante el período Triásico temprano.

Según los investigadores, antes de que estas criaturas se extinguieran hace unos 200 metros, habían evolucionado hasta convertirse en formas gigantescas que rivalizan con los cachalotes actuales, alcanzando longitudes estimadas de 20 metros y pesos de 80 toneladas.

Los fósiles descubiertos fueron recuperados por primera vez por el Dr. Heinz Furrer, de la Universidad de Zúrich, con estudiantes, entre 1976 y 1990, durante la elaboración de mapas geológicos en la Formación Kössen.

Los investigadores creen que las capas de roca con estos fósiles habrían cubierto el fondo marino hace 200 metros. Pero el plegamiento de los Alpes hizo que las rocas alcanzaran una altura mucho mayor durante un enorme periodo de tiempo.

El Dr. Martin Sander sosteniendo un fósil de costilla en sus manos.

El Dr. Martin Sander con una costilla del esqueleto del ictiosaurio más grande. La longitud estimada del animal es de 20 metros. Imagen: Laurent Garbay/Universidad de Bonn

«Tal vez haya más restos de las criaturas marinas gigantes ocultas bajo los glaciares», dijo el autor principal del estudio, el Dr. Martin Sander.

Sander señaló que estas criaturas prehistóricas han dejado muy pocos restos fósiles, la razón de ello sigue siendo «un gran misterio hasta el día de hoy».

«Supone una gran vergüenza para la paleontología que sepamos tan poco sobre estos ictiosaurios gigantes a pesar del extraordinario tamaño de sus fósiles», añadió Sander. «Esperamos estar a la altura de este reto y encontrar pronto nuevos y mejores fósiles».

El mayor diente de ictiosaurio descubierto

Los hallazgos incluyen fósiles de costillas y vértebras de dos ictiosaurios, lo que sugiere que estos dos individuos tenían un tamaño aproximado de 20 y 15 metros respectivamente.

El otro fósil «particularmente emocionante» que se descubrió fue un diente, que según Sander es «enorme para los estándares de los ictiosaurios».

«Su raíz tenía 60 mm de diámetro; el mayor espécimen conservado en un cráneo completo hasta la fecha era de 20 mm y procedía de un ictiosaurio de casi 18 metros de largo», dijo Sander.

Un fósil de diente de ictiosaurio en la mano de una persona.

La raíz del fósil de diente de ictiosaurio, con un diámetro de 60 mm. Imagen: Rosi Roth/Universidad de Zúrich

El tamaño del diente plantea la posibilidad de que proceda del ictiosaurio más largo descubierto hasta la fecha.

Sin embargo, el equipo explica que es poco probable que los reptiles hayan podido crecer mucho más de 20 metros, ya que las investigaciones sugieren que el gigantismo extremo no es compatible con un estilo de vida depredador.

«Es difícil decir si el diente es de un ictiosaurio grande con dientes gigantes o de un ictiosaurio gigante con dientes de tamaño medio», dijo Sander.

El estudio fue realizado por el Instituto de Geociencias y el Instituto de Anatomía de la Universidad de Bonn, junto con el Instituto y Museo Paleontológico de la Universidad de Zúrich.

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