Hace unas semanas, la gente de todo el mundo se quedó atónita por imágenes captadas por el telescopio espacial James Webb dando una visión lejana de nuestro universo.

El observatorio espacial más grande y potente jamás construido, el James Webb toma el relevo de su predecesor el Hubble para ampliar los límites del universo observable y captar vistas como el primera imagen de campo profundo de un cúmulo de galaxias como apareció hace 4.600 millones de años.

Detrás de esta tecnología pionera que ha tardado dos décadas en completarse hay científicos del Instituto de Estudios Avanzados de Dublín (DIAS), que se unió a científicos estadounidenses, canadienses y otros europeos para contribuir a su desarrollo exitoso y lanzamiento el día de Navidad del año pasado .

“The images are just unbelievable. For the deep field one, Webb did that in just 12 and a half hours,” Dr Patrick Kavanagh, one of the DIAS scientists who contributed to James Webb, told me at an event marking the release of its first images at the historic Dunsink Observatory in Dublin.

«Si este es el resultado de 12 horas y media, ¿qué aspecto tendrá el campo profundo dentro de un par de años o al final de la misión? Va a ser increíble».

Toma de gran angular de un gran telescopio con un tramo de escaleras que conduce a las lentes de observación.

Un instrumento Grubb de 12 pulgadas dentro de la cúpula del Telescopio Sur en el Observatorio Dunsink. Imagen: Vish Gain/SiliconRepublic.com

Kavanagh es desarrollador de software y miembro del equipo internacional del instrumento del infrarrojo medio (MIRI) para el telescopio espacial. Participó en la puesta en marcha del instrumento en el Centro de Operaciones de la Misión Webb en Baltimore (Estados Unidos).

Su papel consistió en el análisis y la simplificación de grandes cantidades de datos recogidos por el James Webb, que ayudarán a los equipos del DIAS y a otros científicos en sus investigaciones astrofísicas durante años. Su colega el profesor Tom Ray, por su parte, ayudó a construir el instrumento infrarrojo del Webb.

«A pesar del lenguaje, estas no son en realidad las primeras imágenes: el telescopio lleva observando desde hace unos meses», explicó Kavanagh. «Pero la mayoría de esas observaciones fueron para poner en marcha los instrumentos, se quiere asegurar que funcionen correctamente. Estas son las primeras imágenes a nivel científico».

Del Apolo 16 a la Estación Espacial Internacional

Aunque ciertamente es uno de los grandes logros de los astrofísicos del DIAS en los últimos años, la participación de James Webb es una de las muchas plumas en la gorra del instituto de 82 años que cuenta con Erwin Schrödinger como primer director de su Escuela de Física Teórica.

Fundada en 1947 y celebrando su 75º aniversario este año, la Escuela de Física Cósmica del DIAS tiene una rica historia de descubrimientos innovadores.

La escuela está organizada en dos grandes secciones. La primera es la geofísica, que se centra en la interior y superficie de la Tierra . La segunda es la astronomía y la astrofísica, enfocada hacia nuestro sistema solar y más allá.

Esta última sección, de la que forma parte Kavanagh, participó en la misión Apolo 16 en 1972. Los profesores del DIAS Denis O’Sullivan y Alex Thompson trabajaron en colaboración con científicos de la Universidad de Berkeley en el primer experimento irlandés en el espacio sobre la superficie lunar.

El DIAS considera que éste ha sido un año fundamental para la física espacial en Irlanda.

En 2001, el DIAS se convirtió en uno de los 10 primeros organismos del mundo en realizar experimentos en la Estación Espacial Internacional tras un proceso de selección internacional extremadamente competitivo. Los detectores fabricados por el instituto se utilizaron para medir los efectos de la radiación cósmica en el cuerpo humano.

Los astrónomos y astrofísicos del instituto participan actualmente en cinco misiones satelitales globales: James Webb, Ariel, Solar Orbiter, Juice y Juno.

Kavanagh dijo que el DIAS también contribuye a los telescopios de alta energía como el HESS, o Sistema Estereoscópico de Alta Energía, y el Cherenkov Telescope Array. HESS lleva el nombre del físico austriaco-estadounidense Victor Hess, que fue el primero en observar los rayos cósmicos.

«También participamos en el Observatorio Europeo Austral, al que Irlanda se unió hace cuatro años. Es algo muy importante para nosotros, que podemos participar en el desarrollo de cosas como el Extremely Large Telescope y la ciencia y los instrumentos que hay detrás, etc.»

El futuro de la astrofísica irlandesa

De cara al futuro, Kavanagh espera que el papel del DIAS en la investigación espacial mundial pueda ayudar a inspirar a una generación de jóvenes irlandeses a emprender carreras de astronomía y astrofísica.

«La mayoría de los niños se interesan por la astronomía cuando crecen. Se trata de fomentarlo, de acercarles y mostrarles lo que ocurre. Cuando yo estaba en la escuela, no tenía ni idea de que ningún irlandés trabajara en cosas como éstas, así que lo principal es dar a conocer ese hecho».

Un modelo en miniatura del telescopio James Webb en una caja de cristal.

A miniature model of the James Webb Space Telescope gifted to Prof Tom Ray of DIAS. Image: Vish Gain/SiliconRepublic.com

Ahora trabaja con la Oficina Europea de Investigación sobre Educación Espacial, un proyecto educativo cofinanciado en Irlanda por la Agencia Espacial Europea y la Fundación Científica de Irlanda, para introducir un módulo en el ciclo junior sobre el telescopio espacial James Webb.

Kavanagh cree que «todos los niños de Irlanda» deberían tener al menos una pequeña participación en el examen de los datos del Webb y saber que Irlanda participa en el telescopio más potente del mundo. Y, con suerte, algunos se interesarán lo suficiente como para estudiar astrofísica en la universidad y como carrera.

«Si los niños no saben que es una posibilidad, nunca lo van a intentar. Van a pensar que no se puede hacer eso aquí. Pensarán: ‘Nunca he oído hablar de un astrónomo irlandés o de un irlandés que trabaje en esto o aquello’, cuando en realidad siempre ha sido así, sólo que quizá nunca lo supieron».

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