Investigadores de dos universidades del Reino Unido pretenden desarrollar una tecnología que utilice la luz para controlar la salud de los cultivos y prevenir las plagas.

La Universidad de Aston colabora con la Universidad Harper Adams en el nuevo proyecto de fotónica, que es la ciencia y la tecnología de la luz. La fotónica se utiliza ya en muchos ámbitos, como la fabricación, los dispositivos médicos, las telecomunicaciones y la seguridad.

Las plagas y enfermedades tienen un enorme impacto en la producción agrícola mundial. Se calcula que cada año se pierde el 40 por ciento de las cosechas mundiales debido a estos problemas, según la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación .

Esta organización afirma que las enfermedades de las plantas cuestan a la economía mundial más de 220.000 millones de dólares al año, mientras que los insectos invasores cuestan al menos 70.000 millones de dólares.

Los cultivos suelen tratarse con plaguicidas para paliar este problema, pero cada vez hay más presión para encontrar alternativas debido al impacto medioambiental que éstas pueden causar.

Una nariz fotónica

Una alternativa a los plaguicidas es crear un sistema de alerta temprana con el uso de la gestión integrada de plagas. Este método consiste en vigilar las plantas para detectar la acumulación de insectos y enfermedades.

El profesor David Webb, del Instituto Aston de Tecnologías Fotónicas, afirma que la tecnología de control de plagas y enfermedades de las plantas puede reducir considerablemente las pérdidas de los cultivos. Sin embargo, los modelos actuales plantean problemas.

«La mayoría de las narices electrónicas utilizan sensores electroquímicos, que adolecen de problemas de sensibilidad, efectos de deriva/envejecimiento del sensor y carecen de especificidad», afirma Webb.

El nuevo proyecto utilizará desarrollos en fotónica que pueden analizar bajos niveles de compuestos orgánicos volátiles emitidos por las plantas, que indican su salud. Los investigadores dijeron que esto se combinará con hardware de aprendizaje automático.

El proyecto de investigación probará la tecnología con fresas, cuyo valor para la economía británica es de 350 millones de libras, pero que son vulnerables a los pulgones de la patata, que pueden acabar con la cosecha anual si no se controlan.

El proyecto, de 12 meses de duración, recibirá 200.000 libras del Consejo de Investigación en Biotecnología y Ciencias Biológicas y del Consejo de Investigación del Medio Ambiente Natural.

El Dr. Joe Roberts, de la Universidad de Harper Adams, dijo que existe una presión creciente sobre el sector agrícola para lograr un mayor rendimiento de los cultivos, debido al aumento de la población mundial.

«Reducir las pérdidas de cultivos dentro de los sistemas de producción existentes mejorará la seguridad alimentaria sin aumentar el uso de recursos», dijo Roberts.

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