La semana pasada, Forbes publicó su última lista de 30 menores de 30 años en Europa, en la que aparecen tres visionarios irlandeses, entre ellos la investigadora de la NASA Caoimhe Rooney.

Nacida en Belfast, Rooney estudió matemáticas puras en el Trinity College de Dublín antes de realizar su doctorado en matemáticas aplicadas en la Universidad de Oxford. También participó en el Programa de Estudios Espaciales del Hemisferio Sur de la Universidad Internacional del Espacio en 2018.

Tras su inclusión en la lista de Forbes, Rooney declaró a SiliconRepublic.com que siempre ha tenido una curiosidad innata, por lo que STEM era un interés natural para ella.

«Cuando se trataba del espacio, me hipnotizaba el cielo nocturno y mirar las estrellas, y me encantaba lo desconocido e inexplorado que era. Siempre anhelé contribuir a la comprensión y exploración del espacio y el universo».

Trabajar en la NASA

Ahora, Rooney trabaja como matemático en el Centro de Investigación Ames de la NASA, en California, estudiando las atmósferas de los exoplanetas para entender cómo se formaron, de qué están hechos y si podrían albergar vida extraterrestre.

«No podemos ir a estos planetas porque están extremadamente lejos, así que dependemos de los telescopios que miran en las profundidades del universo para poder verlos. Estos telescopios detectan la luz de los planetas y descomponemos esta luz en sus diferentes longitudes de onda, algo así como un arco iris», dijo.

«El resultado es lo que llamamos el espectro planetario y puede decirnos de qué está hecho el planeta, su temperatura y otras características. Yo trabajo en la parte teórica de estos estudios, escribiendo y resolviendo modelos matemáticos que simulan cómo estas atmósferas dispersan y absorben la luz para producir los espectros que vemos, y qué diferentes gases y especies químicas deben estar presentes en la atmósfera para ello.»

Aunque desde pequeña le fascinaba el cielo nocturno, Rooney afirma que no esperaba que su licenciatura o su doctorado la llevaran a su actual puesto. Fue simplemente su amor por las matemáticas lo que la llevó a la educación, y por el camino empezó a ver cómo sus conocimientos de investigación matemática podían aplicarse al sector espacial.

Las mujeres están significativamente superadas en las ciencias físicas, así que eso tiene que cambiar».
– CAOIMHE ROONEY

«Empecé a buscar oportunidades que me permitieran unir estas dos pasiones. Participar en el Programa de Estudios Espaciales del Hemisferio Sur de la Universidad Internacional del Espacio fue una parte importante de mi viaje, ya que me proporcionó mi primera experiencia real dentro del sector espacial», dijo.

«Después de eso, no había duda de que quería seguir una carrera en el espacio. Recibir la beca del Programa Postdoctoral de la NASA fue la oportunidad más increíble y estoy muy agradecida a mi supervisor, el profesor Mark Marley, por arriesgarse conmigo.»

Rooney es ahora la única matemática en una sala llena de astrofísicos en el Centro de Investigación Ames de la NASA, lo que, según ella, es increíblemente estimulante.

«Trabajamos en equipo, cada uno aportando su propia especialidad, y he tratado de absorber todo lo que he podido de la experiencia de mis colegas. Hemos descubierto que me siento mucho más cómoda cuando me dan un sistema de ecuaciones en lugar de un párrafo escrito que explique el mismo fenómeno», dijo.

«Me siento muy afortunado de trabajar junto a mi equipo de investigación en la NASA y contribuir a los emocionantes proyectos en los que hemos estado trabajando».

Investigación espacial

Aunque trabajar en la NASA e investigar en el espacio es apasionante, Rooney afirma que no está exento de desafíos.

«Puede ser difícil validar los modelos matemáticos debido a las limitaciones de los datos que recibimos de los telescopios. La física y las matemáticas necesarias para modelar con precisión una atmósfera planetaria son extremadamente complicadas, por lo que tenemos que pensar detenidamente cuáles son los aspectos más importantes que hay que incluir y cuáles son los menos perjudiciales que hay que descuidar», explicó.

«Para comprobar si hemos tomado la decisión correcta, debemos comparar nuestros modelos con los datos reales de los telescopios, pero esto no es sencillo debido a las limitaciones en la resolución de los datos y las longitudes de onda que podemos observar».

Sin embargo, con el lanzamiento del nuevo telescopio espacial James Webb a finales del año pasado, Rooney dijo que los investigadores «pronto serán bendecidos» con datos de mayor resolución que se extienden a longitudes de onda más largas. «Esto es muy emocionante».

Un aspecto que suele ser un reto en la carrera de investigación es tener que explicar por qué es importante un área determinada. Para Rooney, es fundamental conocer mejor cómo se formó el universo y cómo evolucionó.

«Creo que cualquiera que estudie la ciencia espacial y planetaria aprecia más la singularidad y la fragilidad de nuestro propio planeta y la verdadera suerte que tenemos de que la Tierra reúna las condiciones para la vida tal y como la conocemos», dijo.

«Creo que también es muy importante educar al público y a las generaciones más jóvenes sobre la investigación que realizamos para que todos puedan apreciar la maravilla de nuestro universo e inspirar a la próxima generación de científicos y agentes de cambio».

Diversidad en STEM

Aunque el sector de las ciencias, la tecnología y la ingeniería (STEM) ha experimentado un cambio en términos de equilibrio de género, Rooney afirma que aún queda mucho por hacer, especialmente en matemáticas y ciencias, que están «marcadas por el género a una edad muy temprana».

«Basta con recorrer los pasillos de una juguetería para ver que los juguetes de ciencia e ingeniería están en los pasillos de los niños y faltan significativamente entre los juguetes de las niñas. Tenemos que empezar a alimentar la curiosidad y el pensamiento científico de las niñas tan pronto como lo hacemos con los niños».

Rooney ya ha hecho su propio trabajo para intentar combatir esto. Aparte de su papel en la NASA, también es cofundadora de Matemáticas una iniciativa de divulgación educativa que pretende hacer que las matemáticas sean divertidas y accesibles para las niñas.

«Creo que todo el mundo ha pensado alguna vez: ‘¿Cuándo voy a utilizar esto?’ cuando estudiaba matemáticas en la escuela. Y las matemáticas tienen el estigma de ser difíciles y aburridas. Esperamos cambiar esto mostrando cómo las matemáticas lo sustentan todo, pero haciéndolo de forma divertida y comprensible para todo el mundo», dijo.

«Las mujeres están significativamente superadas en las ciencias físicas, así que eso tiene que cambiar, pero incluso las que ya están en matemáticas no están siendo exhibidas y celebradas. Queremos dar a esas mujeres una plataforma para que compartan su contribución a sus campos y sean modelos de conducta para las jóvenes interesadas en STEM».

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