Unos ingenieros estadounidenses han creado un robot teledirigido tan pequeño que puede caminar sobre la parte superior de un céntimo de euro.

En investigación publicado en la revista Science Robotics, un equipo de la Universidad de Northwestern afirma que el robot con forma de cangrejo mide 0,5 mm de ancho. Los investigadores lo describen como el robot andante por control remoto más pequeño de la historia, con un tamaño inferior al de una pulga.

El diminuto robot puede doblarse, retorcerse, arrastrarse, caminar, girar e incluso saltar, sin necesidad de complejos equipos o sistemas hidráulicos.

Según los ingenieros, esto se debe a que el robot se alimenta de la resistencia elástica de su cuerpo. Para construir el robot, los investigadores utilizaron un material de aleación con memoria de forma que se transforma en su forma recordada cuando se calienta.

Utilizando un láser, el equipo es capaz de calentar el robot en partes específicas de su cuerpo, haciendo que cambie de forma. A medida que el robot se deforma y vuelve a su forma original, crea locomoción.

«Como estas estructuras son tan diminutas, el ritmo de enfriamiento es muy rápido», afirma el profesor John A Rogers, director del proyecto. «De hecho, reducir el tamaño de estos robots permite que funcionen más rápido».

Aunque la investigación está en fase exploratoria, el equipo cree que la tecnología podría dar lugar a robots de tamaño micro que puedan realizar tareas prácticas en espacios reducidos.

«Podríamos imaginarnos a los microrobots como agentes para reparar o ensamblar pequeñas estructuras o máquinas en la industria o como asistentes quirúrgicos para limpiar arterias obstruidas, detener hemorragias internas o eliminar tumores cancerosos, todo ello en procedimientos mínimamente invasivos», explica Rogers.

Cangrejo emergente

Rogers y el profesor Yonggang Huang, que dirigió el trabajo teórico, crearon el robot basándose en un método de ensamblaje emergente inspirado en los libros infantiles pop-up.

El equipo fabricó precursores de las estructuras de los cangrejos caminantes en geometrías planas. A continuación, adhirieron los precursores a un sustrato de caucho estirado.

Cuando el sustrato estirado se relaja, se produce un proceso de pandeo que hace que el cangrejo «salte» en formas tridimensionales definidas con precisión.

«Con estas técnicas de ensamblaje y conceptos de materiales, podemos construir robots andantes de casi cualquier tamaño o forma 3D», dijo Rogers. «Pero los estudiantes se sintieron inspirados y divertidos por los movimientos de arrastre lateral de los cangrejos diminutos. Fue un capricho creativo».

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