Científicos del University College Cork (UCC) acaban de resolver un antiguo misterio en torno a la causa de la muerte de cientos de ranas hace unos 45 millones de años, cuyos fósiles se encontraron intactos en un pantano prehistórico de la actual Alemania.

La antigua cuenca carbonífera de Geiseltal, en Sajonia-Anhalt (Alemania), ha sido durante mucho tiempo un caldo de cultivo para el debate entre los paleontólogos sobre las causas exactas de la muerte de los más de 50.000 animales fosilizados encontrados en el valle, entre los que se encuentran aves, caballos, murciélagos, peces y ranas.

Durante un periodo conocido como el Eoceno medio, hace casi 50 millones de años, la Tierra era un lugar mucho más cálido. Fue entonces cuando el bosque subtropical pantanoso de Geiseltal albergaba una gran variedad de animales, desde los ancestros del caballo, grandes cocodrilos y serpientes, hasta aves terrestres, lagartos y muchos anuros, que son ranas y sapos.

Of these animals, it is the mysterious circumstances surrounding the death of the hundreds of healthy forebears of modern frogs that has baffled scientists the most.

Estudios anteriores han sugerido que las ranas de Geiseltal murieron durante la desecación de los lagos, que puede o no haber estado acompañada por el agotamiento del oxígeno en el agua. Pero ninguno de los estudios ha sido concluyente, hasta ahora.

Publicado en la revista Papers in Palaeontology esta semana, el estudio es obra de los investigadores de la UCC Daniel Falk y Maria McNamara, así como del investigador alemán Oliver Wings. McNamara habló con SiliconRepublic.com en marzo de este año sobre cómo los registros fósiles pueden desvelar los secretos de la evolución animal .

Forma parte de una cooperación en materia de investigación entre la UCC y la Universidad Martin-Luther de Halle-Wittenberg, con financiación del Consejo de Investigación de Irlanda.

Las ranas «murieron durante el apareamiento

Al estudiar los huesos de las ranas fósiles, el equipo pudo reducir las opciones a una sola causa. Resulta que las ranas murieron mientras mantenían relaciones sexuales.

«Por lo que podemos decir, las ranas fósiles estaban sanas cuando murieron, y los huesos no muestran signos de depredadores o carroñeros; tampoco hay pruebas de que fueran arrastradas por las inundaciones o que murieran porque el pantano se secara», dijo Falk, que dirigió el estudio.

Según el estudio, la mayoría de las ranas fósiles de Geiseltal son especies que pasan su vida en tierra, y vuelven al agua sólo para reproducirse. «Por proceso de eliminación, la única explicación que tiene sentido es que murieran durante el apareamiento».

Los viejos hábitos son difíciles de erradicar, y no han cambiado mucho en 45 millones de años. El estudio señala que el fenómeno de la muerte durante el sexo es común incluso en las ranas de hoy en día.

«Las ranas hembras corren un mayor riesgo de ahogarse, ya que a menudo son sumergidas por uno o más machos, lo que suele ocurrir en las especies que participan en congregaciones de apareamiento durante la corta y explosiva temporada de cría», explica McNamara.

«Lo realmente interesante es que las ranas fósiles de otros yacimientos también muestran estos rasgos, lo que sugiere que los comportamientos de apareamiento de las ranas modernas son realmente muy antiguos y han estado vigentes durante al menos 45m de años».

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