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Una versión de este artículo fue publicada originalmente por La conversación ( CC BY-ND 4.0 )

En el paisaje de cuento de hadas de la isla de Skye, frente a la costa noroeste de Escocia, se excavó el cráneo de una de las salamandras más antiguas descubiertas hasta la fecha de Calizas del Jurásico . Pero pasarían décadas hasta que los científicos dispusieran de la tecnología y la financiación necesarias para reconstruir la salamandra.

Parte del esqueleto se recogió a principios de la década de 1970 cuando los paleontólogosMichael Waldman y Robert Savage notaron que había un hueso negro expuesto en la superficie de la dura roca gris, lo que indicaba que había un fósil encerrado en su interior. Lo recogieron al darse cuenta de que podía ser algo importante.

Aunque posteriormente se expusieron partes del fósil, era demasiado poco para justificar un estudio detallado. Por tanto, el fósil permaneció en la roca y sin estudiar durante otros 45 años.

Las visitas al yacimiento se reanudaron en 2004 y se encontraron varios fósiles incluyendo salamandras. Roger Benson examinó el bloque recogido en la década de 1970. Se dio cuenta de que la superficie rota coincidía con un ejemplar que había recogido en 2016.

La mayoría de los huesos recogidos en las excursiones no se estudian inmediatamente. Conseguir dinero para el trabajo de campo es difícil, pero aún más difícil es conseguir financiación para estudiar los fósiles que se recogen. No es raro que queden sin estudiar durante décadas.

El escaneo de rayos X por microtecnología reveló que la roca contenía los restos de una nueva especie fósil de salamandra: Mamorerpeton wakei . Con 166 millones de años, es una de las salamandras más antiguas conocidas y documenta una de las primeras etapas conocidas de su evolución.

Los fósiles de salamandra son raros. Para todo el período Jurásico (201-145m años atrás) menos de 20 especies se han encontrado. En cambio, sabemos de más de 450 especies de dinosaurios . Las salamandras son más difíciles de encontrar porque son pequeño y delicado – pero esta falta de conocimiento también podría deberse a la falta de atención científica.

Por fin el reconocimiento

Los paleontólogos tuvieron los primeros indicios de una especie de salamandra extinta hace 30 años, cuando partes de huesos de la columna vertebral y de la mandíbula fosilizados se encontraron cerca de Oxford, en Inglaterra.

Sin embargo, la comunidad científica lo ignoró en gran medida en favor de la investigación de la Karaurus salamandra de Kazajistán en el período Jurásico Medio. Hasta ahora, la Karaurus was often treated as the common ancestor of modern salamanders.

El Mamorerpeton los huesos fósiles aún se conservan dentro de la roca dura. Hasta que se utilizó Micro-TC de rayos X No estábamos seguros de su contenido. La mayoría de los bloques se recogieron sin saber exactamente qué había en su interior. Un bloque fósil recuperado en 2016 resultó ser la otra mitad de un ejemplar recogido más de 40 años antes en el mismo lugar.

Se conservó la mayor parte del esqueleto, incluidos el cráneo y la cola. La transformación de los huesos en modelos digitales es un trabajo minucioso, pero nos permitió hacer un modelo tridimensional (sin aplastar) del cráneo, lo que no tiene precedentes para una salamandra fósil.

A menudo, los fósiles se recogen en viajes de campo pero no se estudian durante muchos años por falta de tiempo o de experiencia. En el caso del espécimen de 1971, los bordes de algunos huesos eran visibles, pero extraerlos habría sido muy difícil. La extracción mecánica podría haberlos dañado, pero Micro-TC de rayos X nos permitió ver los huesos con claridad.

Lo que hemos aprendido

Nuestro nuevo análisis pone la nueva especie Marmorerpeton dentro del grupo extinto Karauridae . Los miembros de este grupo tienen todos los huesos del cráneo con un ornamento similar al de los cocodrilos y tienen proyecciones óseas detrás del ojo. La nueva especie lleva el nombre del difunto Profesor David Wake , una de las principales autoridades estadounidenses en la evolución de las salamandras.

El cráneo ancho, la cola profunda y huesos de las extremidades con extremos inacabados indicado Marmorerpeton tenía un estilo de vida acuático similar al de la salamandra hellbender de Norteamérica ( Cryptobranchus ) y la salamandra gigante de China y Japón ( Andrias ). Probablemente se alimentaban de insectos utilizando alimentación por succión y puso huevos que fueron fecundados externamente.

Las salamandras suelen ser acuáticas (como Sirena ), terrestres (como Plethodon ) o comienzan como acuáticos y se convierten en terrestres en la edad adulta (como Triturus ). It is possible that the earliest salamanders were all aquatic but not enough fossils have been found to be sure.

Nuestro estudio hace tambalear lo que los científicos creían saber sobre la evolución de las salamandras.

Nuestro análisis sugiere que varios fósiles del Jurásico y Cretácico de China (como Chunerpeton ), que una vez se pensó que era los primeros miembros de los grupos de salamandras modernas no están estrechamente relacionados con las salamandras vivas. Los estudios anteriores se basaban demasiado en Karaurus (el Archaeopteryx de salamandras), del Jurásico Tardío de Kazajistán.

Las salamandras hoy

Las salamandras son cruciales para la ciencia. Los científicos han estudiado las salamandras en busca de pistas para entender desarrollo del esqueleto , regeneración de extremidades y órganos y toxicología en todos los vertebrados, pero la gente sabe sorprendentemente poco sobre las salamandras en sí. Muchos creen que las salamandras son un tipo de lagarto y no son conscientes de su diversidad.

En la actualidad existen más de 750 especies repartidas por los continentes septentrionales. Hay formas parecidas a las anguilas que viven en los cuevas , herbívoros con pico de natación y pequeñas salamandras terrestres que suben a los árboles con la cola o utilizar lenguas camaleónicas para capturar presas. Varias especies muestran cuidados parentales comonest preparation y vigilancia de nidos .

El Reino Unido tiene tres especies de salamandra . Todos ellos viven en el agua cuando son jóvenes (tritones) y son terrestres cuando son adultos. Vuelven al agua para reproducirse. Las salamandras son importante para las redes alimentarias . Muchos de ellos comer muchos insectos y son presa de muchos animales e incluso algunos plantas . Por desgracia, muchas especies se ven amenazadas por pérdida de hábitat .

Las localidades de fósiles del Jurásico Medio de Skye son importantes a nivel mundial. Los fósiles de reptiles tipo lagarto , los primeros lagartos , crocodilomorfos , tortugas , pterosaurios , mammaliaforms y dinosaurios de cuello largo se han encontrado allí.

La conversación

Por Dr. Marc Jones , Profesor Roger Benson y Profesora Susan Evans

El Dr. Marc Jones es investigador asociado postdoctoral en University College London estudiando la evolución de las salamandras. El profesor Roger Benson es catedrático de paleobiología en la Universidad de Oxford . La profesora Susan Evans es catedrática de morfología y paleontología de vertebrados en University College London .

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