Tras algunos retrasos iniciales, el cohete Vega C de la Agencia Espacial Europea (ESA) ha completado con éxito su primer lanzamiento, dando a Europa un nuevo lanzador polivalente para misiones orbitales.

El lanzamiento estaba previsto para las 12:13 hora irlandesa de hoy (13 de julio), pero los problemas de respuesta automática provocaron dos retrasos. El cohete se lanzó con éxito a las 14:13 hora irlandesa desde el puerto espacial europeo de Kourou, en la Guayana Francesa.

Esta es la primera misión del Vega C de cuatro etapas, que es significativamente más potente que su cohete predecesor Vega . También está diseñado para ser más asequible en general que el Vega original, con una etapa superior mejorada y reutilizable.

La nueva variante puede transportar una carga útil de hasta 2,3 toneladas a una órbita polar a unos 700 km de la Tierra, frente a las 1,5 toneladas de Vega.

El motor P120C del cohete prestará un doble servicio, ya que dos o cuatro unidades actuarán como propulsores de correa para el lanzador pesado Ariane 6, cuyo lanzamiento está previsto para 2023. Según la ESA, compartir este componente agiliza la eficiencia industrial y mejora la rentabilidad de ambos lanzadores.

En su vuelo inaugural, la carga útil del cohete es el satélite Lares-2, desarrollado por la Agencia Espacial Italiana, junto con seis satélites en miniatura conocidos como cubesats.

La ESA confirmó en una sesión informativa el 7 de julio que actualmente hay 14 lanzamientos previstos con el cohete Vega C hasta 2025.

Los Estados miembros de la ESA que participan en Vega-C son Alemania, Austria, Bélgica, España, Francia, Irlanda, Italia, Noruega, Países Bajos, República Checa, Rumanía, Suecia y Suiza.

La primera misión

La primera misión de Vega C está concebida para mostrar la versatilidad del lanzador, ya que pone siete objetos en diferentes órbitas durante un único lanzamiento.

La carga principal es el satélite Laras-2, que pesa 295 kg, para que le molesten lo menos posible los vientos solares.

Un grupo de científicos en un almacén construyendo un satélite. Es el Lares-2.

El satélite Lares-2. Imagen: ESA-Manuel Pedoussaut

Una vez en órbita, la trayectoria precisa del satélite Laras-2 será seguida por láser desde estaciones terrestres. La misión del satélite es medir el «efecto de arrastre del marco», que es una distorsión del espacio-tiempo causada por la rotación de un cuerpo masivo como la Tierra.

La carga útil secundaria consiste en seis pequeños cubesats, tres de los cuales están diseñados para estudiar los efectos de un entorno de radiación severa en los sistemas electrónicos. Los otros tres cubesats tienen objetivos diferentes.

El cubesat AstroBio probará una solución para detectar biomoléculas en el espacio. El satélite Greencube lleva un experimento para cultivar plantas en microgravedad, mientras que el cubesat Alpha busca comprender mejor los fenómenos relacionados con la magnetosfera, como las auroras boreales.

Autonomía espacial europea

Una mejora clave del Vega C con respecto a su predecesor es la flexibilidad de las misiones a las que puede asistir. El lanzador puede poner en órbita satélites más grandes, dos cargas útiles principales o puede dar cabida a diversos arreglos para misiones de viaje compartido.

El director de transporte espacial de la ESA, Daniel Neuenschwander, dijo que Vega C trabajará junto al planeado elevador pesado Ariane 6 para dar a Europa autonomía en sus capacidades de lanzamiento.

«Con Vega-C y Ariane 6, Europa dispondrá de una solución flexible e independiente para un mercado de lanzamientos en rápida evolución», dijo Neuenschwander. «Estos dos sistemas son la base de un plan de desarrollo que servirá a las instituciones europeas y a los socios comerciales, abriendo un nuevo capítulo de servicios europeos».

También se espera que la flexibilidad de Vega C beneficie al creciente mercado de la observación de la Tierra. Se trata de la recopilación de información sobre los sistemas físicos, químicos y biológicos de la Tierra, normalmente mediante el uso de imágenes por satélite.

Estos datos se utilizan en diversos ámbitos de la sociedad, como la agricultura, la silvicultura, la ordenación del territorio, las infraestructuras y el desarrollo. También son útiles para tratar problemas globales como las catástrofes naturales y la emergencia climática.

«Realmente aporta un valor añadido, servicios añadidos a los ciudadanos y a la vida de cada mujer y hombre de este pequeño planeta azul, y con eso creo que es un dinero muy bien invertido», dijo Neuenschwander.

El Vega C también se utilizará para lanzar el Space Rider, diseñado para ser el primer vehículo de «retorno a la Tierra» totalmente reutilizable de Europa.

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